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Et si le CO2 s'avérait utile ?

Vodka, kérosène, protéines... selon une nouvelle série de start-ups de valorisation du carbone, ce ne sont là que quelques-unes des choses qui peuvent être fabriquées à partir de l'air pollué au CO2.

Dans un laboratoire d'entrepôt de Berkeley, en Californie, Nicholas Flanders se tient devant une boîte métallique brillante de la taille d'une machine à laver. À l'intérieur se trouve une pile de plaques métalliques qui ressemblent à un club sandwich - sauf que la garniture est une membrane polymère noire recouverte d'un catalyseur métallique exclusif. "Nous appelons cette membrane la feuille noire", explique-t-il.

Flanders est le cofondateur et le PDG de Twelve (1), une startup fondée en 2015, qui a reçu un coup de pouce financier de 57 millions de dollars en juillet. Elle vise à prendre l'air - ou, pour être plus précis, le dioxyde de carbone (CO2) qu'il contient - et à le transformer en quelque chose d'utile, comme le font également les plantes, en éliminant les émissions nuisibles dans le processus. Prenant le gaz indésirable qui ravage notre climat et n'utilisant que de l'eau et de l'électricité renouvelable, la boîte métallique de Twelve abrite un électrolyseur d'un nouveau genre qui transforme le CO2 en gaz de synthèse (syngas), un mélange de monoxyde de carbone et d'hydrogène qui peut être utilisé pour fabriquer toute une série de produits familiers habituellement obtenus à partir de combustibles fossiles. L'oxygène est le seul sous-produit. En août dernier, l'équipement à l'échelle pilote a produit le gaz de synthèse qui a servi à la fabrication de ce qui, selon M. Flanders, est le premier carburant pour avion neutre en carbone et sans combustible fossile au monde, produit par électrolyse du CO2. "C'est une nouvelle façon de faire passer le carbone dans notre économie sans l'extraire du sol", explique-t-il.

Twelve est l'une des nombreuses entreprises qui commencent à fabriquer des produits à partir du CO2, capté soit dans les émissions industrielles, soit directement dans l'air. Les produits haut de gamme tels que la vodka, les diamants et les vêtements de sport, les matériaux industriels tels que le béton, le plastique, la mousse et la fibre de carbone, et même les aliments, commencent tous à être créés à partir du CO2. Outre le carburant pour avion, qui fait l'objet d'un partenariat avec l'armée de l'air américaine, Twelve utilise son gaz de synthèse pour explorer la fabrication de pièces d'intérieur de voitures avec Mercedes-Benz, d'ingrédients de détergents à lessive avec Tide et de verres de lunettes de soleil avec Pangaia. Des marchés en ligne tels qu'Expedition Air et SkyBaron voient même le jour pour vendre des biens de consommation fabriqués à partir des émissions de CO2.

"Nous sommes au tout début d'une nouvelle industrie des technologies du carbone", déclare Pat Sapinsley, du Urban Future Lab (2) de l'université de New York, qui supervise un nouveau programme d'accélération destiné à aider les jeunes entreprises à prendre pied. Si le secteur n'est encore qu'émergent - la plupart des activités n'en sont qu'à l'échelle du banc d'essai ou du pilote -, le Labo estime qu'il existe aujourd'hui environ 350 start-ups qui espèrent apporter une valeur ajoutée au carbone.

Source : Zoë Corbyn - The Guardian (05-12-2021)